Economía Circular, la nueva manera de relacionarnos con el medioambiente

Economía Circular

¿Cuántas veces hemos recordado sobre lo mucho que duraban las cosas antes y que hoy, frente a cualquier avería, es más conveniente comprar algo nuevo que repararlo?

Bueno, esto que ocurre a diario no es algo al azar, ocurre porque está premeditado que así sea.


El modelo de desarrollo por el cual la humanidad se ha encaminado y que partió con la revolución industrial ha sido tremendamente exitoso en algunos ámbitos: crecimiento económico, avances tecnológicos, aumento demográfico, entre otros. Solo en el último siglo el Producto Interno Bruto del mundo se ha multiplicado por 20 y la población se cuadruplicó. Pero, el modelo económico que ha sido muy fructuoso en algunos ámbitos fue cambiando en el tiempo, la necesidad de crecer en forma infinita y de multiplicar utilidades hizo que la industria necesitara mantener una población que consumiera en forma permanente, y para ello ha recurrido a diferentes estrategias, por ejemplo, en los artefactos eléctricos y electrónicos se comenzaron a fabricar productos económicos, de mala calidad, que quedaban obsoletos rápidamente o con obsolescencia programada.

El Fast Fashion

Otro ejemplo concreto es la industria de la Moda y el Fast Fashion, fenómeno que consiste en introducir colecciones de ropa de nuevas tendencias que han sido diseñadas y fabricadas de forma acelerada y a bajo costo, con el objetivo final de comprar más y usar menos.

Este comportamiento, en el cual estamos todos insertos de alguna u otra forma, en las últimas décadas ha resultado muy perjudicial para el medioambiente, ya que existen pruebas fehacientes de que estamos agotando nuestros recursos y envenenando los sumideros de reabsorción y regeneración de nuestro ecosistema de manera insostenible.

Se indica que nuestra economía utiliza un 70 % más de recursos cada año de lo que la Tierra es capaz de recuperar en ese mismo periodo de tiempo.

Entendamos como funciona la Industria

Para entender cómo funciona nuestra economía debemos comprender como funciona la industria y sus procesos de producción. Los procesos productivos actuales se basan en la extracción de materias primas o recursos naturales, los cuales son procesados en la industria utilizando, agua, energía y químicos, para obtener un producto final que se expone en el mercado para el consumo masivo. Este producto, una vez terminada su vida útil, es eliminado al medioambiente llegando a vertederos regularizados en el mejor de los
casos. A este proceso que hemos descrito, se le denomina Economía Lineal el cual podemos resumir en solo cuatro palabras “Extraer, Fabricar, Consumir y Eliminar”.

Con lo que hemos hablado hasta ahora podemos deducir que los efectos adversos de producir de manera acelerada en una economía lineal son la alta extracción de recursos naturales y la acumulación de basura. Pero hay otros efectos tremendamente importantes y que van de la mano, y es el cambio climático y la escasez de agua.

Impacto en el Cambio Climático

El cambio climático es originado mayoritariamente por el uso de combustibles fósiles para la generación de energía que se utiliza en estos procesos productivos, mientras que la escasez de agua se produce por la disminución de lluvias y por el aumento de la temperatura de la tierra por efecto del cambio climático y por el exceso de consumo de agua en los procesos productivos. En resumen, es urgente realizar un cambio en la manera que nos relacionamos con nuestro medioambiente, pero, ¿qué opciones tenemos?

El origen de la Economía Circular

A fines de los años 70 un grupo de académicos, líderes de opinión y diferentes empresas, observando el grave problema que se aproximaba, impulsaron el concepto de Economía Circular, poniéndola en práctica en sistemas económicos modernos y en procesos industriales. A partir de ellos comenzaron a crearse diferentes filosofías, la más conocida, realizada por el Químico Alemán Michael Braungart junto con el Arquitecto Norteamericano Bill McDonough, denominada Cradle to Cradle (de la cuna a la cuna), compara los procesos industriales y comerciales con un proceso de metabolismo biológico, donde los desechos equivalen a nutrientes que pueden ser recuperados y reutilizados.

Pero, ¿Qué es la Economía Circular?

La Economía Circular es una respuesta a la problemática que ha generado la Economía Lineal. Esta busca de alguna manera poder evitar que los residuos lleguen a un vertedero o a ser quemados, es decir, evitar que se transformen en basura, ¿Cómo? Impidiendo que los productos pierdan su valor tan aceleradamente, que volvamos a la reparación y como última instancia, que al final de la vida útil de éstos, puedan utilizarse como materia prima para la fabricación de un nuevo producto.

Con ello se busca:

  • Reducir la extracción de materias primas o recursos naturales para dar tiempo a la Tierra de regenerarse.
  • Disminuir la cantidad de basura que eliminamos a diario.
  • Reducir los consumos de agua y energía que se requieren para fabricar un producto desde cero.

Junto con ello estaríamos colaborando simultáneamente a la reducción de las emisiones de Gases de Efecto Invernadero (GEI), gases que están produciendo el cambio climático, ya que, al reducir los consumos de energía, que mayoritariamente se generan con combustibles fósiles, reduciríamos las emisiones de CO2, gas de efecto invernadero de mayor generación en el mundo. También, al reducir la cantidad de residuos que enviamos a vertederos, reduciríamos la generación de gas Metano (CH4), también GEI, que genera un efecto 20 veces más nocivo que el CO2 al medioambiente.

Objetivo: Usar los productos y materiales el mayor tiempo posible

La Economía Circular tiene como uno de sus principios fundamentales el usar los productos y los materiales el mayor tiempo posible y al máximo de su valor, con tal que, los materiales que componen los productos, el agua y la energía utilizada para fabricarlos y la mano de obra que los ha producido, sean aprovechados de tal manera de extender al máximo su funcionalidad y su valor. Esto se consigue a través de la durabilidad, la reutilización, la re-fabricación y como último recurso el reciclado.

Se debe comenzar diseñando Circular

Otro fundamento importante de la Economía Circular es el diseño, la circularidad funciona mejor cuando se ha diseñado intencionalmente para ser circular, por ejemplo, un automóvil que ha sido diseñado para que, una vez terminada su vida útil, pueda ser desmontado y todas sus piezas reincorporadas a nuevos coches.

La fundación Ellen MacArthur, quienes lideran la Economía Circular a nivel Global, indican que la basura es un error de diseño, y que es a partir del diseño desde donde debe evitarse la generación de residuos, para luego no incurrir en el costo de hacerse cargo cuando ya se ha generado. Este principio va de la mano con la jerarquía en el manejo de residuos, el cual establece que:

Reducir es mejor que reutilizar, que reutilizar es mejor que reciclar y reciclar es mejor que desechar.

Para visualizar qué oportunidades de circularidad tenemos en una empresa o en un sistema, la Economía Circular utiliza un esquema denominado Diagrama Mariposa, el cual se divide en dos ciclos, el de nutrientes técnicos y el de nutrientes biológicos.

El ciclo de nutrientes técnicos

Se refiere a nutrientes que no son biodegradables y que la naturaleza no puede renovar, por ejemplo, los metales y los plásticos. El objetivo del ciclo técnico en el diagrama mariposa es que los productos, sus elementos y materiales, se sigan utilizando el mayor tiempo posible y al máximo de su valor.

Para cumplir dicho objetivo emplea estrategias como la mantención, la reparación, la reutilización, la renovación, la re-fabricación y por último el reciclaje.

El ciclo biológico

Se encuentra todo aquello de origen biológico que la naturaleza puede digerir y renovar, por ejemplo la madera, la lana y los alimentos, entre otros. El objetivo de este ciclo consiste en la restauración de nutrientes en la biosfera mientras se regenere el capital natural, las estrategias que utiliza este ciclo son, sistemas de cascadas, extracción bioquímica, compostaje y digestión anaeróbica.

Cómo actuar en el ciclo de nutrientes técnicos

Vamos a profundizar un poco más en el ciclo de nutrientes técnicos, en el cual nuestro actuar tiene mucha implicancia. Imaginemos un notebook, para mantener el producto funcionando el mayor tiempo posible, le haremos las mantenciones que requiere cada cierto tiempo, en caso de falla lo enviaremos a reparar, lo volveremos a utilizar hasta que el notebook ya no responda a nuestros requerimientos, entonces, lo enviaremos a renovar, en donde utilizarán el mismo notebook, pero incorporarán algunas piezas nuevas y volverá a utilizarse por mí o por otra persona.

Finalmente, ya terminada su vida útil, el notebook será desarmado y se utilizarán sus piezas o algunas de ellas para la fabricación de un nuevo producto (re-fabricación).

¿Cuál es la diferencia entre la re-fabricación y el reciclaje?

El reciclaje es el último eslabón del ciclo mariposa y viene luego de la re fabricación, ocurre cuando el producto o sus partes, terminada su vida útil, vuelven a entrar como materia prima a un proceso productivo para obtener un nuevo producto a partir de uso de energía, agua, y mano de obra inicial.

El reciclaje en el ciclo mariposa corresponde a lo no deseable

A lo que no queremos llegar, debido a que su realización es compleja y requiere de muchos factores para que realmente se lleve a cabo. En primer lugar, se necesita que nosotros hagamos una buena separación en origen, luego que la logística de recogida sea óptima, que los materiales separados y recogidos sean para el productor económicamente atractivo, que los materiales reciclados, una vez reprocesados, tengan características químicas y mecánicas óptimas para fabricar el mismo producto u otro para el cual se recicle.

Es importante saber que cuando el nuevo producto a fabricar con material reciclado es de calidad superior al original, se habla de Upcycling o Suprareciclaje y que cuando se fabrica un producto de inferior calidad se espera reducir los consumos de energía, agua o mano de obra en comparación a los consumos requeridos por el producto original.

En conclusión

La Economía Circular cada vez tiene más adeptos y se visualiza como la oportunidad y la gran revolución que debieran seguir los países para dar solución a la problemática ambiental que estamos desarrollando actualmente. Se indica que para implementarla se requiere un trabajo colaborativo, multisectorial y sistémico con tal de poder avanzar en
este desafío de forma rápida.

Para implementarla se requieren leyes y normativas que incentiven el trabajo circular por sobre el modelo lineal actual. Se sabe que para llevarla a cabo aumentará los puestos de trabajos y requerirá personal capacitado para realizarlos. También se sabe que el implementar la Economía Circular potenciará los emprendimientos locales, lo cual ayudará a que los procesos comiencen a independizarse o a no depender tanto del intercambio comercial con otros países.

La Hoja de Ruta Circular

En Chile, en julio de este año se hizo pública la Hoja de Ruta Circular al 2040, con metas intermedias al 2030, y con el objetivo de impulsar a Chile hacia un desarrollo sostenible, justo y participativo. Creemos que es el punto inicial para avanzar en la implementación de la circularidad en los distintos rubros en los que se desarrolla nuestro país. Se ha observado un gran interés en la minería, en el área forestal y la construcción en avanzar hacia la circularidad, implementando hojas de rutas sectoriales que los guíe en avanzar en
determinados plazos.

Como palabras finales solo quisiera referirme a la primera “R” de la Economía Circular, la más importante y la que debemos poner en práctica día a día, y es la palabra Rechazar, rechazar lo que no necesitamos. Rechazar será nuestra acción, aquella que debemos realizar como sujetos conscientes de la necesidad de dejar un mejor planeta a nuestras futuras generaciones.


Escrito por: Loreto Contreras Romero
Ing. Civil Química. Magíster en Gestión Ambiental. Especializada en Economía Circular.

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